¿Cómo funciona el litio?

El litio, un elemento químico perteneciente a la categoría de los metales alcalinos, se presenta como un material diamagnético de naturaleza metálica y notable reactividad. Su exposición al oxígeno atmosférico o a la humedad lo oxida con celeridad. Exhibe una apariencia plateada y su consistencia es blanda y liviana en estado puro, aunque es importante mencionar que no se encuentra en forma libre en el medio natural. Posee una presencia moderada en la Tierra, siendo frecuente en entornos como los volcanes y salinas.

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Este elemento se cuenta entre los más longevos del cosmos, presumiblemente originado durante la gran explosión del Big Bang, junto con el hidrógeno y el helio. La raíz etimológica de ‘litio’ proviene del término griego «litios», que se interpreta como «piedra», haciendo alusión a su descubrimiento inicial en estructuras rocosas significativas.

Propiedades y Riesgos del Litio

Como integrante de la familia de los metales alcalinos, el litio comparte la propiedad de ser inflamable y explosivo cuando entra en contacto con aire o agua. Adicionalmente, es corrosivo y posee toxicidad, ya que interfiere con la absorción del yodo indispensable para las hormonas de la tiroides.

Historia y Descubrimiento

En 1817, Johann Arfvedson descubrió el litio en una mina de petalita en Suecia, identificándolo más tarde en minerales como la espodumena y la lepidolita. Christian Gmelin fue el primero en notar que las llamas adquirían un tono rojo brillante en presencia de sales de litio, pero no logró aislar el elemento. Este hito se alcanzó posteriormente mediante la electrólisis de su óxido por parte de William Thomas Brande y sir Humphrey Davy. Años después, en 1923, Metallgesellschaft AG de Alemania produjo litio a través de la electrólisis de una mezcla fundida de cloruro de litio y cloruro de potasio.

Distribución y Extracción del Litio

El principal reservorio de litio hoy en día se encuentra en América Latina, particularmente en el denominado «triángulo del litio» que incluye el salar de Uyuni en Bolivia, el salar de Atacama en Chile y el salar del Hombre Muerto en Argentina, regiones que agrupan entre el 50% y el 85% del recurso a nivel mundial.

Aplicaciones Diversas del Litio

El litio tiene múltiples aplicaciones, tales como:

  • Agente en psicofarmacología para regular el ánimo en desórdenes como la bipolaridad.
  • Sustancia higroscópica en compuestos como el nitrato, cloruro y bromuro de litio, útiles en la deshumidificación del aire en espacios cerrados.
  • Componente esencial como purificador de aire en submarinos y naves espaciales, mediante el hidróxido de litio que elimina el dióxido de carbono del ambiente.
  • En aleaciones con otros metales para la producción de elementos en cerámica, óptica y aeronáutica.
  • Elaboración de lubricantes de alta temperatura a partir de la reacción entre las sales de litio y ácido esteárico.
  • En la industria de baterías eléctricas, el litio se emplea para crear el ánodo debido a su potencial electroquímico.

El Litio en la Tabla Periódica

En la tabla periódica, el litio (Li) se clasifica en el grupo 1, conformado por los metales alcalinos, y se distingue con el número atómico 3.

Precauciones en el Manejo del Litio

La manipulación del litio requiere de precauciones específicas debido a su alta reactividad y peligrosidad. Para su almacenamiento se debe recurrir a hidrocarburos líquidos como la vaselina o el aceite mineral, evitando así la exposición al aire y la humedad. Respecto a su consumo, es imprescindible una regulación estricta para prevenir desórdenes tiroideos, aumentando la permeabilidad de las membranas celulares por sustitución del sodio. Para contrarrestar efectos tóxicos, se recomienda una hidratación adecuada, restringir la cafeína y mantener una dieta con sal balanceada.

Característica Descripción
Estado Natural Metálico, blando, plateado
Reactividad Alta con aire y agua
Abundancia Moderada (Volcanes y Salinas)
Ubicación en la Tabla Periódica Grupo 1, Número atómico 3
Precauciones Almacenamiento en hidrocarburos, manejo cuidadoso


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